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Exporail, le Musée ferroviaire canadien Leaders

La persévérance et la vision d’avant-garde de l’Association canadienne d’histoire ferroviaire (ACHF) depuis sa création, il y a bientôt 79 ans, méritent sans doute d’être soulignés par votre institution. L’ACHF est la doyenne des organisations dédiées à la préservation et à l’interprétation du patrimoine ferroviaire canadien. Ses fondateurs et membres ont permis la sauvegarde de ce patrimoine national. Aujourd’hui, Exporail, le Musée ferroviaire canadien se classe parmi l’un des plus importants musées ferroviaires au monde.

Il faut ajouter que l’ACHF a également préservé le patrimoine documentaire. L’ampleur et la richesse des fonds d’archives de plus de 400 000 documents couvrent des faits et événements significatifs de notre histoire, de l’établissement des premières voies ferrées aux révolutions technologiques sans oublier les bouleversements sociaux et économiques. La reconnaissance nationale du centre d’archives d’Exporail comme Services d’archives privées agréé en 2008 témoigne du travail accompli par les bénévoles de l’ACHF et de son intérêt à le partager au grand public et aux chercheurs. Un effort à souligner.

L’ACHF est sans contredit un leader qui a su réaliser un projet unique, Exporail, le Musée ferroviaire canadien.

Des passionnés de la préservation et de la promotion du patrimoine ferroviaire
Réunis au Château Ramezay de Montréal le 15 mars 1932, un groupe d’historiens et d’amateurs ferroviaires créent l’Association canadienne d’histoire ferroviaire. Doyenne des organisations dédiées à la préservation et à l’interprétation du patrimoine ferroviaire canadien, l’ACHF met sur pied dès sa création, des excursions ferroviaires et vit littéralement l’expérience ferroviaire. La documentation et la recherche constituent une part importante des activités de l’ACFH. D’ailleurs, l’Association publie, depuis 1962, Canadian Rail, l’une des revues historiques les plus importantes dans le domaine du patrimoine et du développement de l’industrie ferroviaire d’hier et d’aujourd’hui.

Déjà en 1936, elle s’engage à faire connaître l’histoire ferroviaire lors des célébrations et activités de commémoration entourant le centenaire du premier voyage sur un chemin de fer public canadien en s’associant au Canadien National, aux villes de LaPrairie et de Saint-Jean-sur-Richelieu, terminus originaux du Champlain & St. Lawrence Rail Road.

En 1950, l’Association fit l’acquisition de son premier véhicule, le tramway MSR 274, donné par la Compagnie des tramways de Montréal (aujourd’hui la Société de transport de Montréal). Ce véhicule fut l’un des premiers à avoir circulé à Montréal en 1892. Les membres de l’ACHF entreprennent alors sa restauration et le présentent sous son aspect d’origine en 1952.

Cette première donation est suivie de plusieurs autres d’importance historique nationale. En 1955, le Canadien Pacifique dit don de la voiture de fonction de Sir William Van Horne, directeur général, président et chef de la direction du Chemin de fer Canadien Pacifique, construite en 1883. Cette voiture a transporté des personnages célèbres de l’histoire canadienne, tels que Sir Sandford Fleming et Sir Donald A. Smith, qui y ont pris place pour la cérémonie marquant l’achèvement du premier chemin de fer transcontinental à Craigellachie, Colombie-Britannique, le 7 novembre 1885.

1961 - Fondation du Musée ferroviaire canadien
L’ACHF a joué un rôle unique dans la préservation du patrimoine ferroviaire qui n’était pas priorisée à l’époque. L’organisme a su préserver des objets, des documents, des livres, des archives, des peintures et des locomotives et véhicules; ce qui l’a amené à fonder en 1961 le Musée ferroviaire canadien. Sa mission est d’acquérir des véhicules, des artefacts et des documents d’archives qui retracent l’histoire du chemin de fer canadien et son développement technologique, de les préserver et d’en faire connaître sa richesse sous tous ses aspects – histoire, technologie, économie sociale.

En 1965, le Musée ouvre ses portes à un public pouvant y découvrir 25 tramways, 20 locomotives à vapeur et 5 voitures de passagers. La collection du Musée reflète les innovations élaborées ou adoptées par les chemins de fer canadiens et met en valeur les particularités de l’expérience canadienne. En effet, les chemins de fer canadiens desservent une population dispersée sur de grandes distances, dans des conditions climatiques hostiles pour le transport par rails.

Des bénévoles engagés, fidèles et dévoués
Dès ses débuts jusqu’à aujourd’hui, les bénévoles jouent un rôle-clé dans l’administration et le fonctionnement de l’Association et du Musée. Ils participent au conseil d’administration, construisent pratiquement toutes les voies ferrées sur le site, conduisent les tramways et des trains durant la belle saison, servent de guides à l’occasion de journées ou de fins de semaine thématiques, sans oublier le travail de moine que représente la restauration. Bien sûr, Exporail compte une équipe de 8 professionnels, 20 employés saisonniers et une centaine de bénévoles donnant 15 000 heures de travail. Exporail peut ainsi offrir l’ensemble de ses activités à ses 60 000 visiteurs.

Campagne de financement – préservation et développement – 1961-1971
En 1961, le Musée entreprend sa première campagne de financement visant la construction d’un édifice d’entreposage où sont installées les pièces les plus importantes de la collection. Le Musée reçoit un support financier des gouvernements fédéral et provincial. Entre 1965 et 1970, le Musée double sa capacité d’entreposage, se dote de son premier édifice historique (la gare Barrington) et construit un bâtiment abritant sa bibliothèque et ses archives. Ce dernier édifice se concrétise en 1971 grâce à un don des trois filles de Charles Melville Hays, l’un des présidents de la compagnie de chemin de fer Grand Tronc, décédé sur le Titanic en 1912.

Reconnaissance et agrandissement – 1978
En 1978, le gouvernement fédéral accorde au Musée le titre, unique au Canada, de « musée spécialisé sur les chemins de fer ». À la suite du plan de développement du Musée, le gouvernement du Canada fournit les fonds nécessaires pour acquérir une ligne ferroviaire de desserte, propriété de Marathon Realty, filiale foncière du Canadien Pacifique et soixante-deux acres de terrains, à Delson/Saint-Constant. En 1979, le gouvernement du Québec accorde à l’ACHF le statut de « classe 1 », lui permettant de recevoir une subvention de fonctionnement et d’engager du personnel professionnel. Il s’agit d’une accréditation reconnaissant la valeur de sa collection et de ses activités.

Essor du Musée et création d’Exporail, le Musée ferroviaire canadien
En 1992, l’Association mobilise des gens passionnés et persévérants pour l’atteinte d’un rêve, celui de conserver et mettre en valeur un patrimoine exceptionnel et d’intérêt national dans un édifice aux normes muséologiques. Ce projet est mieux connu sous le nom d’Exporail, le Musée ferroviaire canadien. Au cours de ces années, le Musée a réalisé la rénovation du pont tournant et la construction de l’atelier de restauration. En 1996, il a procédé à la restauration intégrale de la gare Barrington la ramenant à son allure originale de 1882.

2004 – Ouverture d’Exporail, le Musée ferroviaire canadien
Le 27 août 2004, le rêve devient réalité : Exporail, le Musée ferroviaire canadien est alors officiellement inauguré. Les phases 1 et 2 du projet ont totalisé un investissement de 12 millions de dollars, soit le plus important et le plus audacieux projet du Musée et de l’ACHF depuis sa création.
Exporail, le Musée ferroviaire canadien propose une expérience de visite renouvelée dans l’univers du chemin de fer où l’expérimentation, la démonstration et l’observation fascinent tous les publics. L’institution se dote de toutes nouvelles installations : le Pavillon Angus aux normes muséologiques, de près de 9 000 mètres carrés, un nouveau réseau de chemin de fer miniature, un stationnement et une exposition permanente.

Le Pavillon Angus abrite une Grande galerie de 12 voies ferrées avec passerelles accessibles aux personnes à mobilité réduite, mettant en valeur 44 véhicules ferroviaires, une salle d’exposition temporaire, une salle multifonctionnelle, une salle d’exposition de trains miniatures, une fosse d’observation unique en Amérique du Nord permettant d’examiner les dessous d’une locomotive diesel-électrique et d’une locomotive à vapeur. De plus, on y retrouve la mezzanine, le Centre d’archives et de documentation, trois réserves, la boutique, le café et des espaces de bureaux.

Désormais, Exporail, le Musée ferroviaire canadien est ouvert à l’année. Sur réservation, des visites de groupes et des visites scolaires sont offertes en présence de guides-animateurs expérimentés, compétents et dynamiques.

Un engagement continu des bénévoles et du personnel d’Exporail
En 2004, Exporail a agit comme entrepreneur général de ce chantier de 12 millions entièrement financé. La force de l’équipe des administrateurs-bénévoles, des milliers d’heures consacrées par des bénévoles et du personnel en place a permis de réaliser une campagne de financement auprès du secteur privé, de fondations et de membres et de recueillir deux millions de dollars. Exporail a établi un partenariat auprès de la Ville de Saint-Constant au montant de 569 000 $. Le gouvernement du Québec a appuyé le projet en injectant 4,6 millions de dollars. Exporail a bénéficié de 4,2 millions de dollars du gouvernement du Canada. Tout au long de la construction, le Musée est demeuré ouvert au public et a produit deux expositions itinérantes et une exposition temporaire.

L’avenir et la pérennité d’Exporail
Aujourd’hui, l’Association canadienne d’histoire ferroviaire (ACHF) demeure un organisme sans but lucratif qui compte près de 1 000 membres et plusieurs divisions à travers le Canada. Fidèle à sa mission, l’ACHF continue à préserver l’héritage ferroviaire canadien et à en faire connaître la richesse. Sa collection initiale n’a jamais cessé de croître si bien qu’aujourd’hui, le Musée ferroviaire canadien devenu Exporail est le lieu de préservation de la plus importante collection ferroviaire au Canada et l’une des plus complètes en Amérique du Nord.

Au fil des ans, Exporail a enrichi sa collection de plus de 160 véhicules et en présente une centaine au public. Font également partie de son patrimoine, environ 10 000 petits artéfacts ferroviaire, plus de 1 000 modèles réduits de véhicules ferroviaires, plus de 170 fonds totalisant plus de 400 000 documents d’archives incluant des dessins techniques, des photographies anciennes, des manuscrits, des œuvres d’art et des revues, une gare centenaire, un pont tournant et quatre petits bâtiments typiques des infrastructures ferroviaires et une réplique en état de marche de la John Molson, une locomotive à vapeur datant de 1849.

Accueillant plus de 60 000 visiteurs par année, Exporail continue son chemin pour la mise en valeur du patrimoine ferroviaire. En 2007, la Chambre des communes a adopté une recommandation du rapport du Comité permanent du patrimoine canadien pour reconnaître Exporail comme étant le Musée national des chemins de fer. Une reconnaissance qui témoigne de l’importance de la collection d’Exporail et du rôle fondamental de l’industrie ferroviaire dans le développement et l’économie du pays ainsi que des travailleurs du rail, venus d’ici et d’ailleurs bâtir le Canada d’aujourd’hui.

En 2008, le Centre d’archives d’Exporail a également été reconnu officiellement comme Services d’archives privées agréé. La valeur des documents d’archives amassés par les bénévoles depuis les débuts de l’Association canadienne d’histoire ferroviaire, fondatrice d’Exporail est un legs précieux. Le Centre est ouvert au public sur rendez-vous.

Le site web d’Exporail permet aux visiteurs d’en apprendre davantage sur la programmation offerte, la collection, les services et l’Association canadienne d’histoire ferroviaire : www.exporail.org. L’exposition virtuelle Sir Sandford Fleming, chevalier du temps, a attiré plus de 350 000 internautes en 2008 et le site www.sandfordfleming.ca est visité régulièrement par près de 300 000 visiteurs web.

En 2009-2010, Exporail poursuit ses projets de réaménagement en améliorant son parcours de visite extérieure, en mettant en place une exposition permanente à la gare Hays, en installant des îlots d’interprétation sur le site, en construisant une aire d’observation et un jardin de gare et en améliorant l’éclairage de la réserve ouverte.

Enfin, Exporail se prépare à souligner l’an prochain, le 50e anniversaire de sa fondation et le 175e anniversaire du premier de chemin de fer public au Canada et le 50e anniversaire de l’Association canadienne d’histoire ferroviaire. Une occasion supplémentaire de rendre hommage cette année à l’influence de cette organisation dans la préservation et la mise en valeur de l’histoire de la construction, du développement et de la promotion des chemins de fer au Canada.
 


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